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鉄道事業者の間で、大容量データを遅延なくやり取りできる第5世代(5G)移動通信システム導入に向けた取り組みが活発化している。高速列車内でオンライン会議に参加できるといった旅客サービスや、遠隔制御で鉄道事業を効率化する自動運転分野での活用が期待されるからだ。各社は鉄道事業を大きく進化させる可能性を秘めた先端技術に力を注ぐ。

新幹線内での快適なオンライン会議、動画中継の視聴…。5Gが可能にするサービスは多い。JR東日本では数年前から高速鉄道における5Gの実用可能性を確認する実証実験を進めてきた。昨年末には時速360キロで走行する新幹線試験電車「ALFA-X」内と地上の双方向で4Kと8Kの高精細画像を伝送する実験を行い、国内最高速度での通信に成功。「車内サービスに活用できることを確認した」(生田剛一・技術イノベーション推進本部ICT推進プロジェクト副課長)。

ただ、実用化には5Gアンテナをきめ細かく設置するなどの設備充実が欠かせない。5Gは電波が線路周辺の遮蔽物などの影響を受けやすく、鉄道で利用すると通信状況が不安定になるといった課題がある。「駅周辺など難しい場所は、(アンテナ設置にたけた)携帯電話事業者に協力してもらい整備を急ぐ必要がある」(同)という。

一方、今夏には同社が保有する千手(せんじゅ)発電所(新潟県十日町市)の発電機などの取り換え工事で5Gを使った〝リモート監督〟の実証実験を実施した。建設現場の容量の大きな画像データなどをクラウド上に伝送、遠隔地にある事務所のパソコン画面で現場の状況をリアルタイムに把握する。

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「現場では、地盤の整備や鉄筋コンクリートの施工開始、施工完了時など、さまざまなタイミングで担当者立ち会いによる確認や監督が必要だ。千手発電所には群馬県高崎市の事務所からその都度出向くことになるが、往復4時間もかかる。5Gの活用でこの時間と手間が大幅に軽減される」(高津徹・建設工事部技術戦略グループ課長)。同社はこのリモート監督を来年度から順次導入していく。

将来的には5Gが高速鉄道の自動運転も可能にする。同社は昨年から新幹線での検証を続けてきた。今月17日に上越新幹線の新潟駅と新潟新幹線車両センター間の約5キロの区間で「E7系」の回送列車を使って実施した自動運転試験では、地域限定の高速通信規格「ローカル5G」を活用。車上から伝送される運転情報を指令所で受信し、指令所は加減速や停止などの信号を発信した。車両前方の高精細画像も見ながら車両を遠隔制御した。

「5Gについては大容量データを低遅延でやり取りできるかがポイントとなる。新幹線の自動列車運転装置(ATO)も並行して開発し、自動運転の実現につなげたい」(生田氏)という。

5Gをめぐっては京浜急行電鉄が綜合警備保障などと高精細画像や人工知能(AI)を活用した警備システムの実証実験で利用するなど、各社で実用化をにらんだ動きが加速している。この分野に詳しい日大の中村英夫名誉教授は「多用が見込まれる5Gだが、将来は自前の設備にとどまらず、携帯電話事業者の通信網も活用して効率化を進めれば、鉄道会社は安全や経営改善に向けた取り組みにより注力できるようになる」と話す。(青山博美)

=おわり

タグ: 自動運転の私的輸送は本当に未来ですか?